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Best dives with sharks : La Neverra, Malpelo, Colombia

La Nevera, Malpelo, Colombia, November 16, 2010

The Nevera, which means The Refrigerator in Spanish, is located on west side of the island of Malpelo, off the coast of Columbia. I dived at least 5 times at this site. You have to get to know just where the run of hammerheads lies and which area is most constant. Admittedly, you see hammerheads pretty much everywhere around Malpelo but nowhere with the same regularity as at The Nevera. At least, during my stay.

On my first dive at this site there was a bit of a current and I let myself be lead out of the most interesting zone too quickly. There is no need to cover too much distance at The Nevera. I learned my lesson later for the next time.

The drop off is fairly close to the island... around ten metres from the cliffs, at the edge of an abyss. From there, you descend directly to 25m to find the slope of the mountain which you follow as long as you wish. At 35m the slope becomes more gentle and becomes a stretch of sand which continues to descend. I don't know exactly to what depth.

I went down to 40m to notice 2 or 3 hammerheads cruising above the sand. One of them slowly approached me. He nodded his head so that he could be filmed better! In fact, he did it to clean himself better, as The Nevera, as around Malpelo in general, is a cleaning station, a resting place for the hammerheads. They do not come to the reef to feed. They can often be seen swimming in the direction of the current which is something that a shark will never do if he is in hunting mode.

I spotted some sharks a little further away and followed, still filming, for around 45/50m, accompanied by an Italian diver but leaving my wife behind as her Suunto Vyper would not allow her to dive any deeper. What happened next was like an apparition. A wall of hammerhead sharks loomed before me about 20m away. Rush hour? It was a group made up of small specimens (1m50 to 2m). There must have been between 60 to 80 of them... possibly more but it was impossible to say as visibility made it impossible to see. Unfortunately the flow of sharks dried up too quickly. So I had been put in the shoes of a pedestrian watching Pari Roller go by on a Friday evening in the summer, only to be disappointed when they passed as quickly as they had arrived. The whole event lasted only a few seconds, no more. They disappeared beyond the curtain of visibility, over the sand, like phantoms.One minute they were everywhere and suddenly... not one. They left as one solitary shark, perfectly synchronised.

Anyway, I was already around 7 minutes into decompression and it was definitely time to start my ascent. Not to the surface, I assure you, but towards the observatory. We went back up the sandy slope towards the rocky wall to the left of the reef, towards the observatory. The observatory really is the place to be at The Nevera. It is a rocky promentary looking into the blue, lying between 20 and 25, which has thoughtfully provided several rocky ledges for the use of the divers. Once in place you only have to wait to see the trafic arriving on the right. I got myself settled down, finding two other divers already installed – Spaniards who were filming a documentary. We stayed several minutes. Time enough to see two small groups of hammerhead sharks, one group of three and then one of six. What they lacked in numbers they made up for in size as they were significantly larger than those that we had met lower down. Groupers and jacks kept us company between these voyagers. The minutes of decompression were adding up and I decided to get back, leaving, regrettfully, my Spanish colleagues with a third group of hammerheads just passing by.

My Italian companion followed me and we saw our diving group disappearing (for your information, each diver had a tracking system which allowed him to signal his position to his buddy and to the boat in case of difficulty). Whilst coming up I noticed a white tip shark which did not really justify making a stop. At 10m we moved away from the wall and levelled out for 14 minutes. After around 10minutes we were rewarded with a visit from a school of yellowfin tuna. There must have been around 300 of them, parading right in front of our eyes without hanging around.

I was smiling as I left the water. I must have seen not far off a hundred sharks in just one dive.

Extraordinary dive? No doubt. One goes to Malpelo particularly for its banks of hammerheads and I had seen one. But I had expected a lot from Malpelo and I was left a little unsatisfied. How many sharks were in that group that we saw down there? Perhaps we only lacked better visibility in order to see a hundred or so more.


Un nouveau massacre de requins à Malpelo


Marine colombienne, Columbian navy, Malpelo, Colombie, requins, pêche illégale

LE Bateau de la marine colombienne, prêt à bondir.

La semaine dernière, la marine colombienne a saisi un bateau de pêche costa-ricien de retour de Malpelo, la cale pleine d'ailerons de requins. 660 Livres. Il y a deux mois déjà cette même marine colombienne avait saisi un autre bateau, unique coupable appréhendé d'une flotille de 10 bateaux selon les plongeurs qui les avait surpris et avait attiré l'attention sur leurs activités. On a calculé d'après les prises de ce bateau qu'environ 2000 requins marteaux et soyeux avaient dû être pêchés par cette flotille. Cette dernière était doublement dans l'illégalité, pratiquant une méthode de pêche illégale (le finning) à l'intérieur d'une zone marine protégée, le Sanctuaire de Faune et de Flore de Malpelo, classé au patrimoine mondial de de l'UNESCO (en voilà encore une chose utile).

Il faut savoir que le bateau saisi ces jour derniers, faisait quant à lui partie d'une autre opération de pêche illégale (et qu'il y en avait là encore peut être 10 autres de plus sur zone au même moment que lui). C'est effrayant. Alors même que les opinions changent et que la consommation de soupe d'ailerons baisse en Asie, le massacre se poursuit.

Une première question vient à l'esprit. Combien de temps cet écosytème du pacifique Est pourra t-il soutenir de telles ponctions? Les plongeurs russes qui ont documenté le massacre affirment qu'après leur macabre découverte, ils ne virent plus un seul requin marteau sur place pendant le reste de leur séjour (soit environ 5 jours je suppose).  Cette dernière nouvelle ne m'étonne guère. En sentant et en voyant leurs congénères aux ailerons sectionnés agonisant sur le fond, les requins restants ont provisoirement dû fuir la zone, terrorisés. Ils reviendront sous peu, jusqu'au jour où il ne reviendront plus, parce qu'ils auront disparu de cette zone.

Il y a un an, de retour de cet ilôt au large de la Colombie, je vous avais parlé dans un post de la protection des requins à Malpelo (http://sharkuterie.blogspirit.com/archive/2010/12/08/la-protection-des-requins-a-malpelo.html) et vous avais expliqué le problème des ressources, sur place : un seul pauvre bateau rouillé, assez lent aux dires des gardiens du Sanctuaire. Qui plus est, un guide de plongée qui s'était rendu quatre fois sur place dans l'année m'avait calmement confié quand nous nous amarrâmes au bateau de la marine que c'était la première fois qu'il le voyait sur zone (!!!!).
Il semblerait qu'il en existe un deuxième. Il paraît. Les moyens de garantir la protection de la zone sont donc dérisoires et du coup les grandes déclarations des gouvernements sonnent creux.

Les gouvernements colombien et costa ricien se sont joints la semaine dernière pour souligner qu'ils allaient renforcer leur coopération, suite à ces derniers "incidents". La sincérité des colombiens, qui sont derrière toutes les révélations, n'est plus à prouver. Celle des costa riciens me paraît beaucoup plus douteuse. Passivité ou corruption, je n'en sais rien, mais les problèmes viennent souvent de ce pays qui se dit écologiste. Le Costa Rica ne pourrait-il prouver sa bonne foi en commençant par sanctionner ses ressortissants criminels ? Ne pourrait-il également mettre un tout petit peu plus de moyens au service de la protection des requins, puisqu'une bonne partie des pêcheurs illégaux battent son pavillon et déchargent leurs prises au Costa Rica.  Sans doute suis-je naïf. Le documentaire Sharkwater était édifiant à ce sujet.

A court terme, la seule solution que je vois serait à mon sens qu'on autorise plus de bateaux de plongée à Malpelo. Les bateaux de plongée ne peuvent arraisonner les pêcheurs illégaux (pas plus que les bateaux de la marine colombienne d'ailleurs, vue leur lenteur,) mais peuvent signaler les fauteurs de trouble aux autorités compétentes. Or avec plus de bateau de plongée, on pourrait garantir une présence quasi permanente sur place, ce qui n'est pas le cas aujourd'hui.

Aujourd'hui le nombre de bateaux de plongée est limité à un seul à la fois. On pourrait sans aucun problème en avoir trois sur place au même moment, sans que la faune n'en soit beaucoup plus dérangée, ni que les plongeurs ne se marchent sur les palmes.

Cette solution offirait également un avantage du point de vue de la sécurité. Il est dangereux de laisser un bateau seul, à 700 km des côtés, quand bien même il y aurait une présence humaine sur l'ilôt.

Dernière chose, augmenter et partager les revenus du tourisme écologique, c'est sans doute la meilleure façon de protéger les requins de Malpelo. 


La protection des requins à Malpelo




Le Nemo, amarré à un navire de la marine colombienne à Malpelo, Novembre 2010.




Malpelo, située en plein Pacifique, à 500 km de la côte colombienne, est un sanctuaire pour les requins, notamment pour les requins marteaux et les requins soyeux que l’on trouve autour de l’île regroupés en bancs de plusieurs dizaines, voire centaines d’individus. C’est la concentration plus que la rareté des espèces qui en fait un endroit unique, à la notable exception d’une variété endémique de requin féroce découverte récemment.



Malpelo qui s’élève d’environ 300 m au dessus de l’eau pour l’îlot principal, constitue la crête émergée d’une montagne sous marine, la dorsale de Malpelo. Alors que la surface de l’île n’est que 3,5km2, la dorsale s’étend elle sur 296 km de long et 90 km de large. C’est dire que la surface à protéger dépasse de loin la superficie de l’île. C’est pour cela que la zone du Sanctuaire de Faune et de Flore de Malpelo a évolué en trois étapes pour atteindre sa taille actuelle qui couvre un périmètre 90 km sur 90 km et semble enfin à peu près suffisante.


L’espèce ciblée par la pêche à Malpelo, c’est le requin, même si d’autres espèces comme le thon sont présentes en abondance. Elles peuvent être pêchées ailleurs, avec moins de risques. Tandis que rares sont les endroits où les requins se concentrent comme autour de cette île qui est une oasis dans un désert d’eau. Ils ne s’en éloignent que d’une quarantaine de kms maximum pour se nourrir, avant de revenir autour de l’île se faire nettoyer.


Reste que ce sont des pélagiques et qu’ils transitent. Il y a une inter-connectivité entre Malpelo et ces autres îles que sont les Galapagos en Equateur, Cocos au Costa Rica et Coïba au Panama. Des requins marteaux marqués à Malpelo ont été retrouvés autour de chacune de ces îles. Les tortues marines, les mammifères marins et d’autres pélagiques utilisent également ces itinéraires bleus entre ces montagnes sous marine qu’on appelle corridors marins. Les pays concernés par ces migrations se sont rejoints pour créer le CMAR, un corridor marin protégé reliant ces îles. Ces initiatives semblent néanmoins en réalité encore balbutiante, faute de moyens de surveillance.



La Colombie, parmi les pays cités, paraît de loin être la plus volontaire. Pour les autres, les choses sont plus problématiques. Le Panama, dont la complaisance maritime n’est plus à prouver, abrite sous son pavillon de nombreux pêcheurs illégaux. Quant au Costa Rica, qui faillit sortir du CMAR il y a peu suite aux pressions de lobbies de pêcheurs, sous des apparences fermes, on le découvre très laxiste : le respect des zones protégées laisse pour le moins à désirer, que ce soit du fait du manque de capacité à le faire respecter ou de la corruption. On m’a informé ainsi que des taupes de la marine costa-ricienne renseignaient régulièrement les pêcheurs commandités par les cartels taïwanais sur la présence des navires de contrôles. Quand on sait que de son côté l’Equateur soutient encore régulièrement le Japon dans sa lutte pour l’obtention de quotas supplémentaires de pêche à la baleine, on se dit que la partie est loin d’être gagnée.


Lors de mon séjour a Malpelo, nous étions amarrés à un navire de la marine colombienne en permanence (les endroits de mouillages ne sont pas légion). Un autre navire parcourait la zone dans le même temps. Je ne l’ai jamais aperçu. L’un de nos guides m’informa que c’était la première fois qu’il constatait une présence militaire en cinq voyages en 2010.


Selon la fondation Malpelo, au cours des 7 dernières années, le nombre de prises illégales de requins aurait diminué de 80%. Il s’élevait à environ 13 tonnes aux alentours de 2003, ce qui représentait environ 65 000 requins tués. Je ne sais pas sur quelles bases ces mesures reposent, mais il est par définition toujours difficile de juger de l’ampleur d’un commerce qui se déroule dans l’ombre. Lors de mon séjour sur l’île, nous avons quand même trouvé 2 ou trois morceaux de lignes et de filets montés sur des bouées.  Les pêcheurs sont donc bien là, à jouer plus ou moins à cache-cache avec des militaires fort mal équipés. Leurs bateaux sont des rafiots lents et peu dissuasifs. Souvent, faute d’avoir pu arraisonner les vaisseaux coupables, ils doivent se contenter de rapporter leur immatriculation aux autorités compétentes de leurs pays respectifs. Autant dire que pour certains, le risque est faible voire inexistant.


Ce trafic, dérisoire à l’échelle mondiale, bien que beaucoup moins juteux que le trafic de la drogue, n’est pas négligeable à l’échelle de pays comme la Colombie et ses voisins.


La Colombie qui a combattu bien d’autres formes de criminalité ces dernières années semble s’être attaqué à celle-là. Il lui revient de s’assurer qu’en contrepartie, elle saura dégager des revenus de substitution qui combleront le manque à gagner et qui encourageront dans cette voie. A cet égard, Malpelo pourrait facilement accueillir 3 bateaux de plongeurs à la fois, sans que la vie marine n’en soit bouleversée, ni que les plongeurs ne se croisent sous l’eau. Ils pourraient même échanger des infos intéressantes sur les sites de plongée. Un éco-tourisme profitable pour tous serait peut-être un argument convaincant, même s’il ne peut être qu’une réponse partielle au désarroi économique que connaissent les régions côtières qui se sentent en manque quand la drogue ou la rébellion n’arrondissent pas leurs fins de mois.